Esteban Trueba è un ragazzo forte e determinato. È povero, ma vuole sposare la sua amata Rosa e ha deciso di lavorare duramente in miniera per trovare i soldi necessari al suo intento. Abita con la madre, oramai in fin di vita e la sorella Férula che l’assiste giorno dopo giorno, una donna di granito che affronta le avversità della vita con coraggio. Rosa del Valle è una creatura meravigliosa sia nell’aspetto che nei modi, è la figlia maggiore di una famiglia numerosa e benestante. Il giorno delle nozze si avvicina, ma una tragedia si abbatte sulle due famiglie: Rosa viene trovata morta. A ucciderla del veleno contenuto in un liquore destinato a suo padre Severo e bevuto per sbaglio. Questa tragica fatalità sconvolge la vita di tutti e getta Esteban in uno sconforto profondo. Lascerà la città, acquisterà una grande tenuta, Le Tre Marie, e nel giro di pochi anni diventerà un ricco quanto rispettato latifondista. A rimanere sconvolta come Esteban a causa della morte di Rosa è Clara, la sorella minore della vittima, una creatura fragile, delicata nel suo vestito di trine bianche. Lei, quella strana, quella che vede e parla con morti, che prevede il futuro e che si sente responsabile della morte di Rosa avendola vista in anticipo; quella che deciderà di smettere di parlare per ben nove anni. Clara sposerà Esteban e, insieme a Férula andranno ad abitare alla tenuta. La convivenza però non sarà semplice: la cognata rappresenterà sin da subito un ostacolo al rapporto coniugale, svilupperà nei confronti di Clara un amore morboso ed Esteban la caccerà di casa condannandola ad una vita di tristezza e solitudine. Il matrimonio tra Clara ed Esteban non sarà un esempio di virtù: nonostante la nascita della primogenita Blanca e dei gemelli Jaime e Nicolàs, lui inizierà a tradirla con molte donne, compresa una prostituta di alto bordo che assumerà nel seguito della storia un ruolo fondamentale. Esteban diventerà violento e Clara, come in passato, non gli rivolgerà mai più la parola. E poi Blanca e la sua clandestina storia d’amore con Pedro, un ragazzo povero che lavora nella tenuta di famiglia, il tentativo del padre di ucciderlo, la sua gravidanza, il matrimonio obbligato, il suo naufragio, la nascita della piccola Alba e le tante altre vicende che si intrecciano alla storia del paese…